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    날짜 : 12-07-06 17:06     조회: 2260    
    디지털 오디오 분야에서 작은 거인이라고 부를 만한 제품이 등장했다.
    바로 코드의 QuteHD이다.
    QUteHD를 주목해야 하는 이유는 PC나 노트북에 저장된 음원을 재생할 수 있는 USB 입력을 장비한 것은 물론이고 이를 통해 현재 오디오 매니아들 사이에서 가장 뜨거운 관심의 대상이 되는 DSD(Direct Stream Digital) 파일까지 처리한다는 것이다.
    192kH/24Bit등의 고음질 음원을 감상할 수 있는 DAC는 예전부터 많이 나와 있다. 현실적으로 감상할 수 있는 음원 자체가 별로 없다. 몇몇 웹사이트에서 하나씩 다운받으려고 해도 시간이나 비용이 만만치 않다.
    DSD라면 지난 10여년 동안 소니, 필립스를 비롯해 다양한 레이블에서 발매된 SACD가 상당수 있다. 메이저 레이블에서 발매된 SACD는 녹음의 퀄리티는 물론이고 연주의 질까지 보장된 음반이기 때문에 고음질로 감상하기에 더없이 좋은 매체다.
    SACD가 선을 보인지는 오래되었지만 SACD를 좋은 음질로 감상할 만한 플레이어가 드물었다. DVD 겸용 플레이어들이 몇 있었지만, 실제 그 재생 음질이 많이 떨어져서 DSD의 수준 높은 음질을 체험하기에는 턱없이 모자랐다.
    그러나 이제 QuteHD의 등장으로 고음질의 DSD 파일을 PC에 저장하고 어느 때라도 편리하게 즐길 수 있게 된 셈이다. 
    입력은 광, 동축 입력을 지원하며, 전원은 간단한 어댑터로 연결하게 되어 있다. 디지털 신호 입력을 컨트롤 할 수 있는 스위치는 없으며, 신호가 들어오는 입력을 우선적으로 재생하게 되어 있다.
     
    기술적 특징
    QuteHD는 코드의 DAC64 QBD76을 설계한 로버트 와츠의 작품이다. 로버트 와츠는 다른 오디오 메이커들이 천편일률적으로 정형화된 DA 컨버터 칩을 사용하는 것에 회의적인 생각을 갖고 있다. 상위 제품인 QBD76과 마찬가지로 QuteHD에도 Xilinx 사의 FPGA(field-programmable gate-arrays) 반도체 칩에 S/PDIF디코딩, 인터폴레이션 필터링, DSD USB 전송, 그리고 최종 DA 변환 회로를 담고 있다.
    먼저 가장 중요한 디지털 필터 부분을 살펴보자. DAC64 이래 코드의 DAC WTA(Watts Transient Aligned) 라는 이름의 인터폴레이션 필터를 적용하고 있다. 이 이름은 설계자의 이름에서 따온 것이다.
    가장 큰 특징은 필터 내에 tap length라고 부르는 부분의 스펙인데 코드에서는 tap 길이가 길수록 타이밍과 리듬, 사운드 스테이지를 정확하게 재생한다고 설명한다. Qute HD는 제 3세대의 WTA 회로를 적용하고 있으며, 10개의 DSP 코어를 사용하고 tap length가 무려 10,240에 달한다. 초기 제품인 DAC64 시절에는 tap length 1024였다. 상위 기종인 QBD76의 경우 18개의 DSP 코어를 사용하며, 18432개의 tap length를 갖고 있다.
    디지털 오디오가 피로를 유발하고 원래 소리와 다른 음색을 갖게 된다고 느끼게 되는 이유는 타이밍 에러인 지터 때문이다. PC에서 오디오 파일을 재생할 경우 다양한 이유로 인해 오디오 신호와 함께 전달되는 클럭이 오염된다.
    Qute HD는 비동기식 USB 회로를 적용해서 PC나 노트북에서 발생하는 타이밍 에러에 영향을 받지 않도록 설계했다. 이 가격대의 제품들은 대개 PC에 타이밍을 의존해서 지터의 영향을 받게 되는 것과 차별된다.
    USB 회로를 통해 DSD 신호를 받으며, 음질 저하 없이 DSD에 고유한 고주파 노이즈를 필터링하도록 세심하게 설계되었다. 물론 PCM으로 전환하지 않고 DSD 상태에서 바로 DA 변환을 실시하게 된다.
    마지막으로 코드의 DA 변환 회로에는 Pulse Array라는 이름이 붙어 있는데, Qute HD에 적용된 회로는 최신의 제 5세대에 이르렀다. 상위 기종인 QBD76 HD에 비해 단순해진 것이지만, 미소 레벨의 신호를 해상도 높고 왜곡 없이 재생하는데 부족함이 없다.
    테스트를 위해서 Linn Akurate DS, 데논 BDP-A1UD의 디지털 출력을 스테레오복스의 BNC 단자로 하여 연결했다. 디지털 파일 감상을 위해서 애플 아이맥(21.5인치, 2010버전 i3) USB 출력과 함께 인텔 아이비브릿지 I5-3550로 조립한 PC USB 출력을 연결했다. DAC 비교를 위해서는 Benchmark Media DAC-1을 사용했다. 사용된 앰프는 옥타브의 V70SEMKII 인티앰프에 전원 보강 장치인 Black box가 연결된 시스템이고, 스피커는 윌슨 오디오의 소피아3이다. 연결 케이블은 킴버의 KS1036(WBT-0102 Ag RCA) USB 케이블 5미터, 그리고 스피커 케이블은 트랜패런트의 Music Wave Super MM2를 사용했다.
    대개 디지털 오디오를 테스트할 때에는 미세한 차이를 알아내고 설명하기 위해서 많은 시간이 필요하게 된다. 하지만 Qute HD를 시청할 때에는 그럴 필요가 없을 것 같다. 제품의 장점을 이해하기가 굉장히 수월하기 때문이다.
    듣고 바로 몸이 반응하게 되는 그런 직관적인 소리라는 생각이 든다. 이전의 DAC로 듣던 것에 비해서도 몇 겹 벗겨낸 것처럼 공간이 깨끗하고 환하게 열리며, 소리가 막힘 없이 힘차게 앞으로 쏟아져 나온다. 피아노 소리를 들을 때에는 이전에 느끼지 못했던 빠른 트랜지언트에 놀라게 된다.
     

    가장 인상적인 부분은 저역에서 정확한 타이밍으로 리듬감 있게 때려내는 부분이다. 부풀고 느긋하게 느껴졌던 소피아3의 우퍼가 이처럼 타이트하고 박력있는 소리를 낼 줄은 상상조차 하기 힘들었다. 오히려 녹음 시점이 오래된 리마스터링 소스에서는 너무 거칠고 과감한 것이 아닌가 생각될 정도로 인정사정 없이 소리를 드러내서 들려주는 감이 있다.
    특히 최근 DSD 파일 출력을 지원하는 J River Media Center를 통해 SACD로 귀에 익숙한 몇 개의 음악을 USB 출력을 통해 재생해보면 고역의 해상도와 디테일, 그리고 사운드 스테이지의 넓이와 투명도에서 이전에 접하기 힘든 짜릿한 경험을 하게 된다.
    디지털의 세계에서는 그야말로 정보량이 깡패라는 말도 있는데, 고해상도 포맷인 DSD 파일의 위력은 정말 대단해서 CD 파일을 재생하는 디지털 오디오 제품을 한 없이 초라하게 만들 정도가 된다. 훨씬 또렷하고 선명하며 리얼한 소리를 들려준다. Qute HD가 모든 부분에서 초고가의 DAC를 완전히 제압한다고 볼 수는 없지만, DSD 파일을 재생함으로써 더 앞서는 부분이 생기게 되는 것이다.
    고가의 SACD 플레이어들도 많이 사용해봤지만, Qute HD가 재생하는 쪽이 더 배경이 조용하고, 음악이 재생되는 바탕이 더 안정적이라는 느낌이 든다. 광디스크에 비해 파일 재생이 갖는 청감상의 장점은 마찬가지라는 사실을 확인했다. 또 블루레이 플레이어 재생기를 겸하는 SACD 플레이어와 비교해도 이 쪽이 고해상도 포맷의 장점을 바로 알게 된다.
    Qute HD의 매력은 어떤 고가의 DAC와도 다른 독특한 음질적 특성을 지니고 있다는 점, 그리고 현재 시점에서 가장 저렴한 가격으로 하이엔드의 세계를 맛볼 수 있는 거의 유일한 제품이라는 점이다. 물론 다른 오디오와 달리 바로 눈에 보이지 않는 부분에서 가치를 제공하기 때문에 들어봐야 그 진가를 알 수 있을 듯 하다.
    이전의 어떤 디지털 제품도 이처럼 가격대를 완전히 뛰어넘는 성능을 들려주지는 못했다. 물론 그것이 가능한 이유는 앞서 말한 것처럼 코드가 다른 오디오 메이커와 다르게 FPGA에 기반한 독자적인 플랫폼을 갖고 있기 때문이다. 이 부분에서 다른 메이커가 근접하기는 상당히 어려울 것 같다는 생각이 든다. 아는 사람이 기존의 비싼 제품들을 치우고 이것 하나만 사용한다고 해도 고개를 끄덕일 수 밖에 없을 것 같다.
    Chord DAC는 디지털 오디오의 변화를 수용하면서 10년 넘게 끈기 있게 개량되었고, 기술적으로나 청감상으로 최상의 결과에 도달하게 되었다. 그 결과가  Qute HD라는 보급기를 통해서도 고스란히 구현되었다. 수 년전 하이엔드 오디오를 능가하는 제품을 이렇게 저렴한 가격으로 책상 위에 올려놓을 수 있다는 사실은 오디오파일로서 참 즐거운 일이 아닐 수 없다.
     


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